时隔23年重返英超 最特别欧冠得主可否再来惊喜?

上周六有欧洲足坛最顶级的欧冠决战,而周日亦有一场对于英格兰足球而言非同寻常的决赛较量:英冠升级附加赛决赛,谁赢谁就能确保在未来赛季中收入上亿英镑。结果是0比1,一个让人既熟悉又陌生的名字笑到了最后——诺丁汉森林,这支球队的队徽上带有两颗五星,代表着他们曾经两次在欧冠夺魁;然而就英超来说,他们又已远离长达23年,自1999年之后,直到现在才让球迷有机会在顶级联赛中再见到这支“逆袭之王”。

提起诺丁汉森林的过去,相信大多数人都听说过他们“丝逆袭”的故事。在欧冠历史上,有过捧杯经历的队伍共计22支,诺丁汉远不是最多,也非最少,但绝对称得上最为特别的之一。重点在于1979年首次欧洲称王的前两个赛季,也就是1976-1977,该队还在英格兰的次级联赛打拼 。当年他们是以(旧)英乙季军的身份升上(旧)英甲,然后作为升班马拿下了欧冠资格,同时也拿下了英格兰顶级联赛的冠军——该队队史唯一的一次。

从英乙球队转瞬变身为英甲冠军,接着马上又是欧冠冠军,这神奇的连跳若是放在眼下,那绝对是让人想都不敢想的事情。更难能可贵的是森林还在1980年完成了欧冠连庄,两次杀进决赛保持全胜。而“欧冠卫冕成功”这一成就,在那之后也不是常有豪强能够达成,仅1988-90的AC米兰和2016-18的皇马再度实现过连霸。

当年诺丁汉的传奇,由一代名帅布莱恩克拉夫与其亲密助手彼得泰勒联手缔造。两人从1965年在哈特普尔联时就开始合作,随后在德比郡“小有所成”,带队拿到了1972年的英甲冠军。随后克拉夫一度遭遇挫折,1974年转投当时的英甲冠军利兹联,但执教44天即遭下课。再后来他只能转向乙级队诺丁汉森林寻求东山再起,结果1976年和泰勒重新联手之后,球队果然快速起飞。凭借着独到的眼光,两人用豪门俱乐部的“边角料”和低级别联赛球员打造出了一支冠军之师,同时克拉夫追求地面传递而非传统英式冲吊的打法也让人眼前一亮。

可惜王权没有永恒,诺丁汉俱乐部的硬实力终究还是差了一点。1980年之后,该队便再未进入过欧洲冠军杯。而1992-93赛季,克拉夫带队的最后一年,森林队突然从旧英甲的中游跌到了英超元年的倒数,也因此降入了次级联赛。在那之后,诺丁汉迅速冲超成功,在1994-95赛季还扮演过大黑马的角色,凭借着斯图尔特皮尔斯和科利莫尔等本土球星,作为升班马拿到了英超季军。然而1997年他们再度降级,当了一回“升降机”在1999年之后便彻底远离了英超。

到2005年,诺丁汉甚至一度降级到第三级别,到2008年才杀回第二级。然后就是长达十余年的英冠之旅,除了2009-10赛季的第3和2010-11的第6,今年之前该队也只有两次杀进过升级附加赛。

在此期间,俱乐部甚至换了不止一次老板。1999年,诺丁汉郡本地的投资商奈杰尔道蒂用1100万镑的价格买下了该俱乐部。然后他的儿子在2012年又把球队转让给了来自科威特的商人。那个叫做哈萨维的家族名义上虽然来自富得流油的中东,但实际却完全不是“油爹”,在其主政期间甚至多次出现拖欠球员工资的情况。直到2017年希腊人马里纳基斯入主,诺丁汉才好象找到了一个真正有雄心的老板。前者也是希腊豪门奥林匹亚科斯队的所有者,他曾夸下海口,要在五年内让诺丁汉重回欧战。现在看来这依然是吹牛,但能重返英超也已是大功一件。

不过不能不提的是,马里纳基斯的“宏图远志”原本看上去并不会在2021-22赛季有新的进展。去年9月,当老板赶走曾经执教纽卡斯尔的本土教头休顿,请来威尔士人斯蒂夫库珀时,后者面对的主要任务可是避免降级。当时诺丁汉的开季战绩是1平6负,前7轮只拿到1分牢牢占据着英冠副班长的位置。

此前库珀虽有执教斯旺西,以及率领英格兰青年队在2017年夺得U17世界杯的经验,但如此来头实际上也完全算不上显赫。毕竟在诺丁汉远离英超的这段时间,他们所用过的20名教头之中也有不少我们看着眼熟的名字,比如前英格兰主帅麦克拉伦,前苏格兰主帅麦克利什,还有执教过凯尔特人、维拉和爱尔兰国家队的马丁奥尼尔等等。

但这些“名帅”没做成的事,偏偏让库珀给做成了。后者的秘诀大概在与他很善于鼓动球员,对年轻选手的也尤为在行。球队过去一年表现最为突出,最终获评英冠最佳青年球员奖的布伦南约翰逊,就是本赛季才正式进入到一线队阵容的新人。在此之前他只在2019-20赛季有过4次英冠出场,2020-21赛季则被租去了英甲。到了2021-22,这边21岁的边锋出场46次即贡献16球,是森林队的队内最佳射手。

另外还有21岁的边卫斯彭斯、21岁的中场加纳以及24岁的耶茨等等,这些年轻人或是租借而来,或是原本就在队中,都在库珀手下发挥了关键作用。显而易见,这位在利物浦青年梯队工作了5年(2008-13),在英格兰U16和U17也有5年执教经历的教头很懂得如何与年轻人打交道。但同时他也清楚如何发挥老将的作用,比如今年1月从伯恩茅斯引进的31岁中卫斯蒂夫库克就迅速成为了球队的后防主力。而正是凭借着这套新老结合的队伍,善于在3412和4231等几种阵型中变换的库珀打出了攻守平衡的效果。他们失球数全英冠第二少,46轮仅40球仅次于亚军伯恩茅斯(39),常规赛进球73粒则是英冠第三,只少于74球的伯恩茅斯和英冠冠军诺维奇(106)。

如果不是前期欠账不少,诺丁汉还真有可能不用踢附加赛就能直接升级。事实是直到倒数第二轮之前,该队都还有机会拿到联赛亚军。不过此前的遗憾已经不重要,当对哈德斯菲尔德的附加赛决赛以1比0告终之后,森林队所要考虑的大事就只有下赛季如何在英超施展拳脚。带着善于逆流而上的传统,这支许久不见的老牌球队有没有可能再让我们眼前一亮?

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